@ 2019.03.06 , 08:00

火星生命是什么样的?地球上有参考

火星是寒冷而干燥的,但这并不意味着与地球完全没有相似之处。智利北部的阿塔卡马沙漠,年平均降雨量0.6英寸,甚至更少。这里与火星环境有许多相似之处,可用于测试火星生命探索的项目。一个国际性的研究团队正在进行相关研究。

星期四发表于微生物学前沿(Frontiers in Microbiology)的一项研究,是人类第一次尝试在极端沙漠土壤中进行钻探,并回收样品进行生物分析。他们研发的机器人设法挖掘极端环境中的土壤样本,希望从中寻找生命迹象。此外,这也是第一次揭示生命如何适应这种极端环境,并为我们在火星表面寻找生命迹象提供经验。

新加坡耶鲁国立大学(Yale-National University of Singapore )的研究员斯蒂芬·普林是研究的参与者,他说:“研究结果是乐观的,我们发现某些细菌可以忍受这种极端环境。”地球上没有哪个地方像火星表面那样有着致命的辐射和极少液态水。夏天火星上的温度可能会上升到舒适的20℃,但在晚上,温度会下降到-100℃。然而地表之下,矿质土壤和岩石提供了躲避极端条件的环境,那里可能有潜在的生命摇篮。

美国宇航局的“探索行星科学与技术”项目中,Pointing和他的同事们在阿塔卡马沙漠试验了一套新技术,利用已采集到的样品来识别采集的土壤中的微生物生命。

他们的发现完全出乎意料。试验收集到的土壤样本确实含有细菌,它们能够在极度贫瘠且呈强碱性的土壤中茁壮成长。这些细菌群落是以清晰的局部群落的形态分布的。这一重大迹象表明,这些细菌菌落已经足够发达,能够组织起来利用极为有限的资源。在更深的地下,研究小组发现了一组特定的细菌,能够代谢甲烷。

火星上的生命或许也能做到同样的事情。但在对未来火星任务感到兴奋之前,我们要非常谨慎。细菌群落是随机零散分布的。寻找它们就像在干草堆里寻找一根针。更重要的是,火星土壤中含有类似细菌的部分可能已经干枯了数十亿年。

利用沙漠来预测我们在火星上可能的发现有其局限性。“有一些不可忽视的差异限制了沙漠研究结果在火星上的应用,”他说。但沙漠研究给了我们一个起点,只是沙漠表面还远没有火星表面那么严酷。

尽管如此,这些发现还是增加了我们对生命的理解。如果生命在地球上是可能的话,在很久以前就有可能出现在火星上,那时的火星更温暖,更潮湿。即便在今天的火星上,生命仍然是可能存在的。

本文译自 popsci,由译者 Mork 基于创作共用协议(BY-NC)发布。


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