@ 2018.07.15 , 16:00

四十年前,NASA探测器意外毁灭了火星有机物证据

四十年前,NASA探测器意外毁灭了火星有机物证据
NASA

最近,NASA证实“好奇号”探测器在火星上发现少许复杂有机化合物。不过,新证据显示:上世纪70年代,NASA科学家也许曾不知不觉间毁灭了火星有机物的证据。

1976年,NASA向火星表面发射了两架“海盗号”探测器,旨在寻找火星尘土里的有机化合物,结果一无所获。这令科学家感到震惊,因为他们推测:含碳陨石和彗星在撞击火星表面后,应该会留下少许有机物质。因此,“海盗号”的调查结果说不通。

自那以后,有些科学家便认为,陨石撞击也许不仅会留下有机化合物,同时也会毁灭它们。如今,根据NASA的天体生物学家Chris McKay的新研究,陨石不是唯一可能毁灭潜在火星生命迹象的东西。为理解其中的原因,我们需要回顾一下其它火星发现。

2008年,NASA的“凤凰号”探测器发现证据,表明火星上存在一种有毒的、含氯的盐——高氯酸盐。由于它的爆炸性能,高氯酸盐被用作火箭推进剂和烟花成分。这个发现本身没有太大意义,但上世纪70年代,“海盗号”在使用“气相色谱-质谱联用仪”分析火星土壤样本时,必须加热样本。研究人员认为,加热过程可能会点燃高氯酸盐,瞬间毁灭样本里可能存在的任何有机化合物,因此仪器才探测不到任何有机成分。

长久以来,科学家对“海盗号”项目可能存在的这类重大缺陷有所意识。如今,“好奇号”的最新发现提供了切实的证据。2014年,NASA公布,“好奇号”于2013年在火星上发现了氯苯,而氯苯恰好是高氯酸盐燃烧碳会产生的化学产物。当然,这未必能够证明什么。不过,研究人员回头重新分析了“海盗号”的原始数据,结果显示:早在那时候,仪器就探测到了氯苯。

然而,当时却没有人注意到如此确凿的证据。太讽刺了,NASA花费50亿美元派出探测器寻找有机化合物的证据,但探测器的设备却将证据烧了个精光。

当然,这只是一种可能性,我们无法确定这是不是真实情况。不过,它能够在一定程度上解释当年令人诧异的搜索结果。此外,它也提醒我们,即便是世界上最优秀的太空科学家,也未必事事周全,他们毕竟也是人嘛。

本文译自 sciencealert,由译者 蛋花 基于创作共用协议(BY-NC)发布。
原作者:PETER DOCKRILL


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