@ 2018.04.04 , 15:00

长四只眼睛的远古巨蜥

长四只眼睛的远古巨蜥
credit: Senckenberg Gesellschaft für Naturforschung / Andreas Lachmann

最近,科学家发现了一种拥有四只眼睛的远古巨蜥,它大约灭绝于3,400万年前。这是科学家首次发现长四只眼睛的颌类脊椎动物。在此之前,无颔七鳃鳗是我们所知的唯一一种长四只眼睛的动物。

在远古时代,低等脊椎动物长第三只眼睛很常见——就是头盖骨里的凹槽,被称为“松果体”。松果体眼睛和普通眼睛一样,由角膜、晶状体、视网膜构成。不过,这只眼睛的功能有限,仅仅能够探测亮度的变化,它告诉大脑:“现在很暗;现在很亮。”如今,许多现存爬行动物仍有松果体眼睛,如巨蜥、某些鬣蜥、大蜥蜴。

当然,两只普通眼睛也能够告诉大脑现在是黑夜还是白天,那么第三只眼睛的意义何在呢?研究表明:在爬行动物中,松果体眼睛能够发挥日历作用,感知白昼变短、黑夜变长,让大脑知晓季节变化。此外,第三只眼睛还能帮助定位。研究人员认为,在哺乳动物出现之前,我们的早期始祖全都拥有第三只眼睛;但在演化过程中,随着松果体合并到内分泌系统,这只眼睛便废弃了。

长四只眼睛的远古巨蜥
巨蜥头盖骨化石碎片,松果体和副松果体孔清晰可见(黄色部分)。
credit: Yale Peabody Museum of Natural History

此外,还存在一种类似第四只眼睛的感光结构,被称为“副松果体”。如今,七鳃鳗的眼睛形成于这两种结构。最近,德国研究人员分析了古代巨蜥Saniwa ensiden的两个样本——这两个样本在十九世纪出土于美国怀俄明州。他们惊讶地发现,这种古老生物既有松果体、也有副松果体。

CT扫描显示,这只巨蜥拥有能够容纳第四只眼睛的空间。这意味着,蜥蜴的第三只眼睛的演化过程独立于其它脊椎动物。事实上,其他研究人员正通过研究动物化石的第三只眼睛,判断冷血动物和恒温动物的分离时间。如今,拥有松果体眼睛的所有爬行动物都是冷血动物,而恒温哺乳动物都没有松果体眼睛。南非研究人员据此估计,恒温动物和冷血动物的演化分离发生在2.46亿年前。

本文译自 zmescience,由译者 蛋花 基于创作共用协议(BY-NC)发布。
原作者:TIBI PUIU


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