@ 2018.02.16 , 19:00

一种专门吃白蚁的蚂蚁,靠唾液可以治疗同伴

研究发现,在非洲撒哈拉沙漠的边缘,有一只猎食白衣的蚂蚁,他们可以通过舔舐治愈同伴的伤口,听起来可能有点恶心,但他们的唾液确实可以挽救生命。

这种蚂蚁学名马塔贝勒蚁(Megaponera analis),擅长袭击白蚁巢穴,不过白蚁也不是好惹的,所以它们一场仗打下来也是缺胳膊少腿,有时甚至要死几个。去年有研究发现,他们会把手上的同伴救出来带回巢穴。现在研究人员终于弄清楚在巢穴里发生的事情了,在一个小时的时间里,健康的蚂蚁轮流舔受伤同伴伤残的腿部,这能减少70%的死亡率。

一种专门吃白蚁的蚂蚁,靠唾液可以治疗同伴
credit:123RF

许多动物都能自己治疗自己。某些品种的毛毛虫会自己吃有毒的植物来杀死体内的寄生虫,鹦鹉中毒以后会吃土解毒。不过说到治疗其他人,就没有那么多的例子了。在昆虫类,“我们一例都没有发现”研究员 Erik Frank 说。“今天的报告是我们发现的第一例。”不过 Frank 提醒我们,这并不意味着这些蚂蚁具备智慧或移情能力。这些蚂蚁进化了为治愈伤口上百万年,这样他们的同伴才能恢复,才能重新投入战斗。

“这个行为看似无比复杂,但是目的极其简单。”Frank 告诉 the verge。“这些蚂蚁实际上不知道自己在干嘛。”

Frank 和 他的同事在观察象牙海岸的这些蚂蚁殖民者,他们给蚂蚁涂上颜料方便观察。这些蚂蚁一天袭击四次白蚁巢穴,在这几次袭击中,有些蚂蚁受伤了,要么腿断了,要么触须掉了。一旦有蚂蚁受伤,健康的蚂蚁会带着手受伤的同伴返回巢穴。有些受伤严重的蚂蚁——

Frank 是无意中发现的。一天,他驱车回家,不小心轧过一个蚁巢,当他回去看车祸现场的时候,他发现健康的蚂蚁在治疗受伤的蚂蚁,而那些已经变形了的蚂蚁则“无蚁问津”。他发现这套辨识系统是由伤者主导的,而非施救者。受伤的马塔贝勒蚁会释放一种信息素提醒健康的同伴他们需要帮助。至于那些受伤严重无法自己站起来的,就不会释放信号。Frank 说:“从进化论的角度看,这说得通,受伤严重的已经救不活了,对蚁群的殖民事业毫无用处。”

此外,受伤严重的蚂蚁还会主动阻止对自己的救助,Frank 给一只重伤的蚂蚁涂上了信息素 ,当有蚂蚁来它时,它极其不配合救援行动。它一直倒地,让救援的蚂蚁无法带走它。(过来一会,施救者放弃了。)

当一部分幸运的蚂蚁回到巢穴,治疗就开始了。Frank 利用红外摄像头观察黑黢黢的蚁穴,他发现有4-5只蚂蚁围在伤蚁周围,轮流舔舐受伤的部位,一次舔两道三分钟。(严格上讲,蚂蚁没有“舌头”,但是嘴巴周围有类似手指一样的东西。)这些治疗让伤员得以存活。只有10%的伤蚁在治疗结束后24小时内死亡。

“这些蚂蚁有十分复杂的医疗系统,”Frank 说,“这是最让我惊讶的部分,这种复杂的结构只有马塔贝勒蚁有。”

接下来,Frank 想研究,这种治疗方式是如何治愈蚂蚁的(是能够治疗感染呢,还是能预防感染呢?)他也期待能在其他昆虫上发现这种特性。

本文译自 theverge,由译者 Dkphhh 基于创作共用协议(BY-NC)发布。


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