@ 2018.02.07 , 12:00

有史以来第一遭:科学家探测到银河系外的行星

有史以来第一遭:科学家探测到银河系外的行星
Credit: 锐景创意

有史以来第一遭,天体物理学家探测到其它星系的大量行星。它们质量各异,有的像月亮那么小、有的像木星那么大。这无疑是一项丰功伟绩,因为连在银河系内探测行星都非常困难。

这回,奥克拉荷马大学的研究人员巧妙地使用了“微引力透镜”。爱因斯坦的相对论最早预测了这项技术。科学家用它来寻找银河系内的行星。这是人类所知的寻找遥远小星球的唯一方法。

在行星绕恒星运行的过程中,系统的引力场会弯曲背后某颗遥远恒星的光线。我们知道两颗恒星之间产生此现象的样子。因此,当行星运行至两者之间时,会进一步干扰抵达地球的光线。我们能够通过这个迹象,识别出那颗行星。

迄今为止,科学家利用这种方法,探测到了银河系内的53颗太阳系外行星。然而,若想寻找更遥远的行星,所需要的就不止是一颗恒星了。

奥克拉荷马大学的天文学家Xinyu Dai和Eduardo Guerras研究了60亿光年外的一颗类星体——RX J1131-1231。在夜空中,这是引力透镜现象最明显的类星体之一。这个类星体内部有一个活跃的超大质量黑洞,由于吸积盘热量极高,它在X射线中格外明亮。有一个星系位于地球和它之间,距离我们38亿光年。这个星系的引力场弯曲了这个类星体的光线,创造了4个像。

研究人员从数据中发现,这颗类星体的光线存在奇怪的能量变化。这种现象只能通过透镜星系的行星进行解释。由此,他们发现了大约2,000颗自由行星,质量在月球和木星之间。研究人员非常兴奋,这是人类第一次发现银河系外的行星。

没错,我们并未直接看到这些行星,可能这辈子都看不到,毕竟隔着38亿光年呢。然而,科学家能够探测到它们的存在,甚至得知它们的质量,这已经非常不可思议了。这证明了微透镜的威力,更证明了银河系外也存在行星——虽然常识告诉我们,银河系外肯定也有大量行星,但有证据总归是一件喜事。

本文译自 sciencealert,由译者 蛋花 基于创作共用协议(BY-NC)发布。
原作者:MICHELLE STARR


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