@ 2017.09.16 , 20:00

南极冰天雪地中的温暖绿洲

整个南极洲大陆有98%是冰天雪地,冰层的平均厚度是1.9千米,最温暖的海岸平均温度是-10℃,最中心的陆地的平均温度是-55℃。但科学家却在酷寒的冰层之下找到了一片可能适宜居住的温暖绿洲。

当冰雪遇上火山

这是一处冰穴,坐落在以混沌之神名字命名的厄瑞波斯火山下,温度可以达到25℃。冰雪天地与火山的两种极端温度为这里创造了极其舒适的环境。领头人Ceridwen Fraser说道,“你甚至在这里可以只穿T恤。洞口有光照近来,有些洞穴上面的冰层很浅,就像滤光片一样。所以这里的环境非常舒适。”

Fraser和澳大利亚国立大学的同事在研究洞内的土壤,他们发现了一些藻类、藓类和小动物的DNA痕迹。虽然没见过这些动物,但他们认为洞里可能存在一个牢固的生态系统。他们还发现,有些DNA序列来自未知物种。

Fraser说道,“或许我们还没对这些动植物的基因组进行归类,所以它们可能是南极洲常见的生物,也可能是一些我们从来没见过的。有些DNA序列似乎来自某种节肢动物,蜘蛛、螨虫和昆虫之类就是节肢动物。也许这里有洞螨之类的生物呢。”

南极冰天雪地中的温暖绿洲
厄瑞波斯火山
CREDIT: 123RF

希望的绿洲

虽然这听上去很令人兴奋,但我们还是需要脚踏实地。缅因大学的Laurie Connell教授称,在那里找到DNA并不意味着那里还有这些生物。下一步的工作很关键,生物学家将开始寻找这些动物。南极洲的强风也可能是这些DNA存在的原因,风可能会从遥远的地方将有机物送到这里来。总之,除非亲眼看到,否则一切都只是猜测。

不过,我们已经知道南极洲的洞穴里生存着不少菌类,因此更高级生物的存在也是完全有可能的。假如我们真的找到了这些生物,了解它们在严酷环境下的进化过程将成为科学界的新任务。

南极洲可能还有许多这样的洞穴。厄瑞波斯火山已经活跃了10亿年以上,最高海拔是3794米;我们无法知道有多少洞穴在它的高温下形成,也不知道它们的连通性如何。

有科学家在另一项研究中试着为厄瑞波斯火山的岩浆系统建立3D模型,这个模型将有助于预测一些地下洞穴的存在。光探测与测量(LiDAR)数据也有帮助,但最后我们还是需要依赖实地考察。

参文出处: Ceridwen I. Fraser, Laurie Connell, Charles K. Lee, S. Craig Cary. Evidence of plant and animal communities at exposed and subglacial (cave) geothermal sites in Antarctica. doi:10.1007/s00300-017-2198-9

本文译自 zmescience,由译者 蛋奶 基于创作共用协议(BY-NC)发布。
原作者:MIHAI ANDREI


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