@ 2016.09.02 , 13:00

生命起源被提前:科学家发现了历史最悠久的化石

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Allen Nutman和同事在展示37亿年前的化石

根据New Scientist的报道,生命在地球上形成的时间可能要早得多,那个时候海洋泛着绿汁,天空滚着黄云,风儿依旧喧嚣。

研究者们这次在格陵兰岩层里发现的化石是37亿年前的骨灰级古董,也是有史以来人类发现的最古老的化石。化石中的生物看起来像是「叠层石」,这种一层层的化石只有几厘米厚,被认为是水中的光合微生物形成的。

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叠层石特写

这一发现可能要拜格陵兰大陆冰川融化所赐,这让埋藏在冰层之下多年的岩石重见天日。这些化石是在格陵兰西南部一个叫做伊苏阿岩层带的地区发现的,这片地区多年来保持了相对完整,没有受到地质过程的影响,一切都还是原来的配方和当年的味道。

“地球上这样的地方屈指可数,这些化石被完好保存在岩石之中,”团队领导,澳洲卧龙岗大学的Allen Nutman解释说。

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冰川融化使得格陵兰大量岩层暴露出来

这些化石比之前最早的化石提前了22亿年。那时的地球还是个雏,这也让天体生物学家们燃起了体内的小宇宙,因为他们觉得在火星和金星上也有可能找到生命存在的证据了。

叠层石是一种比较复杂的结构,现在微生物仍然在制造它们。其复杂程度说明,这些生命很可能还不是最初的有机体;它们隶属于一个更大的生物区系,其历史甚至比这些37亿年的化石还要悠久。换句话说,化石上的生命已经很复杂了,这说明地球上的生命起源还要早得多。

“我们在伊苏阿发现的只是那个时期生命的极小样本,”Nutman说。“这感觉就像,我们去到地球的任何一个角落,在沙滩上捡起一些贝壳,然后得到一个印象,‘瞧,这就是我们行星上所有的生命’。”

因为叠层石是有机体留下的痕迹,并非有机体本身,所以科学家需要更多的研究才能确定它们是生命的证据,但无论如何,这都是激动人心的发现,生命长河绵远流长,起源之谜亦可赛艇。

本文译自 mnn,由译者 许叔 基于创作共用协议(BY-NC)发布。


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