@ 2015.07.25 , 16:30

碳排放可能会使碳-14年代测定法失效

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碳排放不仅在引起气候变化,还让破案越来越难。随着大气层中充满来自化石燃料的碳,科学家们在利用放射性碳定年法(一种常用的法医技术)分析人体遗骸和野生组织时就会遇到更大困难。

放射性碳定年法在古生物学和考古学中最为常用,不过它也能帮助法医确定组织样本的准确时间。不过这一应用可能很快就会成为过去了,根据本周发布的一项研究,到2050年,人和动物的碳-14年代可能会和一千年前的祖先一样大。

在大气层中,宇宙射线以相对恒定的速率把氮-14转化为碳-14。植物在光合作用时会吸收微量的这些碳-14,也就将其引入食物链。不过碳-14是碳的一种放射性同位素,意味着它会随时间自然衰变,留下稳定的碳原子。通过比较稳定碳原子和放射性碳原子的数量,科学家们就能确定一个样本的年代。

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然而有一个问题,人们从地下开采并燃烧排放到大气中的化石燃料中,由于年代久远以至于不含有任何碳-14了。每年,这些无碳-14原子的碳都在让地球的年代增加,同时让新生有机物的碳年代也随之增加。

为了了解这种现象是否会对放射性碳定年法造成严重问题,物理学家Heather Graven通过分析集中不同的化石燃料排放情境,模拟了大气中的碳-14在21世纪的变化情况。他发现如果人类在2020年之前大幅减少碳排放,大气中的碳-14水平会下降到工业化之前的水平,并在整个世纪维持不变(由于冷战时期的核试验,目前大气中的碳-14水平比工业化前要高。)

然而,如果化石燃料排放继续增加到本世纪中期或末期,大气中的碳-14含量会比工业化之前要低得多,意味着地球上的生命的碳年代会比实际古老得多。到本世纪末,从庄稼到人体的放射性碳分析结果都会十分古老。

这很明显会对法医的工作造成障碍,还可能让追踪偷猎活动更加困难,因为用放射性碳定年法分析象牙的结果可能显示它们来自过去2000年间。

幸运的是,法医有其他几种年代测定方法,包括传统的形态分析法和氨基酸外消旋法,因此断代并不是不可能。然而,想象一个22世纪被害者的骨头可能与罗马帝国公民的测定年代一样,真是既有意思又有点让人不安。

本文译自 gizmodo,由译者 Ivy 基于创作共用协议(BY-NC)发布。


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