@ 2015.07.16 , 13:00

南极洲发现最古老的精子化石

科学家们在南极洲的虫茧中发现了世界上最古老的精子化石,这给发现更多极度稀有的软体生物化石带来了希望。

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这些史前生殖细胞来自属于环带纲的动物,来源于5000万年前的始新世早期,当时马、犀牛和羊刚刚出现。由于精细胞在变硬之前就被包裹在了胶状的虫茧层中,才得以保存如此之久。就像被包裹在琥珀中的昆虫一样,精子最终变成化石并保存了数千万年。参与研究的古植物学家Benjamin Bomfleur说:“精细胞透明又脆弱,几乎从来没有在化石中保存下来。我们发现了一种新的保存媒介,并认为在将来很可能有类似的发现。”

虽然保存得非常好,但这些精子化石中却不含任何有机物质,也就没有可能从中提取任何DNA材料。Bomfleur说:“它的组分已经完全发生了变化,不在含有任何有机成分。”这个古老的精细胞看上去与现代小龙虾蠕虫的精子很相似,不过科学家们并不确定两者是否有直接联系。Bomfleur说:“小龙虾蠕虫只存在与北半球,因此如果能在南极洲发现与之有联系的生物,那就太神奇了。”

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精子化石发现于西摩岛上,通过锶同位素分析技术估计它来自约5000万年前。科学家们提取出了一个1.5*0.8毫米的虫茧残片,并用扫描电竞进行观察分析,接着利用X光显微镜所获得的数据制作了残片的3D模型。

科学家们惊喜地发现,虫茧上还带有一些精细胞。Bomfleur说:“这是个意外的发现,我们在观察虫茧结构时,无意中发现了这些看上去像精子的生物结构。”在与生物学家共同分析后,最终确定这些正是5000万年前环带纲动物的精子。

研究人员表示这是目前所发现的最古老的精子化石,将最古老精子的时间线又前推了1000万年。在这之前,最古老的精子琥珀来自始新世晚期弹尾目昆虫,以及在澳大利亚洞穴沉积中发现的甲壳纲动物精子。

本文译自 guardian,由译者 Ivy 基于创作共用协议(BY-NC)发布。


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