@ 2014.12.16 , 08:45

研究发现鸟唱歌和人说话是由同一基因控制的

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关于鸟类基因的新研究表明一些能令人类说话的基因也能令鸟儿唱歌。由于这种相似性,研究人员能够将鸟类作为实验课题来更好地理解人类讲话如何演变。

杜克大学神经系统科学家Erich Jarvis领导了一项研究鸟唱歌和人说话的研究,该研究发表在了《科学》杂志上。他还合作领导了另一项更费力的研究——绘制出48种鸟类的基因组。这一史无前例的基因测序使得研究人员能够回答从鳄鱼进化到鸟类牙齿在内的所有问题。Jarvis的研究动力来自于鸟类的音感。

Jarvis说:“我总是对大脑如何控制复杂的行动很好奇,而我对人类说话最感兴趣。”但科学家很难研究人类如何学习说话——你没办法一辈子将一个人关在实验室中或者对他们做一些有侵略性的研究。非人灵长类动物通常是研究的最好选择,但其他的灵长类动物不像人类这样能够学会模仿声音。

现在鸟类填补了这一空缺。

因为鸟类学习特定歌曲的方式似乎模仿了人类学习发音的方式(甚至一些相关的大脑区域活动也一样),Jarvis和他的同事希望鸟类和人类与这一过程有关的基因也能一样。在研究了鸟类基因组之后,他们发现大约有50对基因与声乐学习有关:如果一个基因在人体内更活跃,那么在那些能够学习唱歌的鸟类体内也应该会更活跃(也同样适用于基因活跃性更低的情况)。在那些学不会唱歌的鸟儿和学不会说话的灵长类身上没有看到这些变化。

因此当涉及到大脑的某些部分时,在基因遗传方面,会唱歌的鸟比起别的鸟类与人类有更多的相似之处。研究人员相信这些基因的改变与在大脑中形成连接有关,也正是这些基因的改变使一些动物能够发声而另外一些不能。

鸟类和人类的大脑有可能从同一古老的大脑结构进化而来,这些平行进化并不发生在一个共同祖先身上。Jarvis说:“感觉就像有一个大脑回路在控制你学习走路的能力,并将它与你的声肌挂钩。”他相信这些联系允许鸟唱歌、人说话。

现在Jarvis和他的同事知道了人类和鸟类说话基因的相似程度很高,他们更有信心能够用鸟类来研究人类。他们还能用这些基因来令一些原本不会发声的动物发出声音。不过不用害怕“人猿星球”的场景会出现。这些发现有利于研究我们人类自身发声的起源并了解我们学习声乐能力的极限。

本文译自 washingtonpost,由译者 肌肉桃 基于创作共用协议(BY-NC)发布。


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