@ 2014.09.09 , 15:31

原生汤模型追踪到了原子级别的生命起源

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50年代时,一名叫史丹利·米勒的化学家将甲烷、氨气和氢气(在生命还没有降临早期地球时,地球上曾经存在过这种混合气体)混合在一起,并试着向这团气体中放电,模仿早期地球上大量的闪电。结果,米勒发现气体转化成了一滩棕色的液体,其中富含氨基酸——也就是组成蛋白质的零件。

米勒是第一个在实验室中证实化学无机物可以通过特定条件转化为生物分子的人,有了这些分子,说不定就会形成生命。自米勒以后,科学家们为了更好地理解早期地球生命的进化过程,用不同的原始化学物质进行了重复试验。类似米勒的试验已经用原生化学物质创造出了糖和脱氧核糖核酸。

虽然在这方面的发现斐然,但科学家至今还没有解决一个问题:在电击刹那和百亿分之一秒后原生汤里面究竟发生了什么?哪些原子起了反应?又是什么化学反应将简单的有机分子气体转化为复杂的生命零件?一项最新研究可能可以回答这些问题。

法国的两名研究人员用计算机模型追踪放置在不能量不断增强的电场中的早期地球分子,模型有点类似简化版的米勒实验。(要构建这种模型,50年代的计算机的运算能力是达不到的。)

模型还会追踪中间产物的生成,这些中间产物最后会变成一种名为甘氨酸的简单氨基酸,这是米勒实验中最后经常会出现的物质。模型发现在气体形成甘氨酸之前,首先会生成甲酸和甲酰胺等有机物质。他们的研究发表在《美国国家科学院院刊》上,两名科学家建议天文学家寻找其它行星和太阳系中上的此类分子,因为这些分子很可能就是创造地球生命的反应标志。

本文译自 Popsci,由译者 王大发财 基于创作共用协议(BY-NC)发布。


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