@ 2014.05.06 , 20:48

细菌生存能力太强,NASA寻求新方法灭菌

打扫一般的地板用真空吸尘器就可以,不过太空中清洁光靠真空是不够的。真空被证实不足以杀灭从地球发射进太空的飞行器上悄悄携带的细菌。

低温且充满辐射的太空是生命的死地,NASA也尽自己最大努力让太空梭的制造太无菌环境下进行——但是就是有些细菌孢子不惧一切存活下来,太空航行也无法杀死这些细菌。从最新研究看来,太空署若想杀灭地球上的孢子,必须采用新的灭菌方法。原因在于,以前的灭菌方法是按照老旧的太空梭和过时的理论制定的,尽管如此,却没能阻挡最小最富有适应力的生命形态。

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这种生物是我们早已熟悉的可以在太空的真空环境下生存的水熊,我们不禁要想:如果水熊可以在太空中存活,说不定它们就是来自太空呢?如果太空中生命可以存活,地球上的生命在太空中可以找到存活的条件,反过来想一下,如果太空中有什么东西搭乘太空梭神不知鬼不觉地回到地球呢?

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我们已经知道了我们会从太空中带回些东西,鉴于这点NASA才如此小心的对行星探测器进行消毒。试想如果某天有人声称在火星发现了生命,结果却是地球带出的生命体,有多尴尬。现在来说太空级别的清洁度到底要达到什么水平还要取决于我们对外太空生命的假设。

“若能够将数量降低到可接受水平,作为洁净的替代方案,从目前的假设看这种生命形态不可能在严苛的太空条件下存活。”NASA喷气推进实验室生物技术和行星保护小组的研究员Kasthuri J. Venkateswaran向我们解释。不过,Venkateswaran自己进行的研究发现,有孢子保护的细菌很可能活着飞抵火星,甚至能够在飞往木卫二的航行中存活5年。

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短小芽胞杆菌SAFR-032的孢子可以抵御现有太空船清洁技术、紫外光照射和过氧化氢处理,在真空环境下也能存活。细菌孢子在安装在空间站外的欧洲技术暴露设施(EuTEF)上暴露在太空环境中18个月,让Venkateswaran吃惊的是,某些蛋白质浓度较高的孢子竟然能抵抗紫外线照射存活下来,这之间竟然存在某种联系。

在另一项实验里,短小芽胞杆菌SAFR-032和枯草芽孢桿菌168在紫外线过滤后的EuTEF里存活了18个月,如果孢子生长在其它菌类孢子之下,或是在太空船表面的内凹部分,孢子也有可能存活下来。

在没有生命存活的永久冻土层里也发现了极端微生物和细菌,它们已经习惯了冻土环境,存活了数百万年,人们发现这些生物也能够在太空中存活。它们的生命足够它们在飞往木卫二的飞行器上存活下来,木卫二可能有可以供细菌存活的海洋。

鉴于目前还没有肯定地外存在生命,消毒措施看上去显得多此一举。但是,只有我们确保太空船无菌,才是踏出确认地外生命的第一步,更不必说如果带进了目前为止人类未知的细菌可能对生态系统造成的影响。

无论如何,NASA都在寻找清洁外太空探测器的最佳方法。

根据NASA行星保护小组的网站显示,NASA目前只批准了一种太空飞船消毒法—干热微生物减少法。“但是今天更轻更小的太空船虽然可以不惧真空下的真空,却无法使用干热微生物减少法进行消毒。”喷气推进实验室Karen Buxbaum说,“目前的太空材料无法经受这种类型的干热环境。”太空船上的电子设备、某些粘合材料、某些光学表面和用于太空船的合成材料并不适用用干热微生物减少法。

所以NASA一直在寻找新的合适方案。某些太空生物学家认为资金捉襟见肘的太空总署是时候停止对外派太空船进行清洁了,他们认为从全球太空器清洁上节省下来的巨额资金,可以减少浪费开支,也能将有限的税金用于更重要的行星探索上。

这些科学家估计地球和太空(至少是火星)的细菌交换一直在进行,这种交换已经进行了几十亿年,人类无需为细菌问题担忧,短期内更没有必要。但是朝更远的木卫二或土卫六看的话,我们都希望杀菌技术能够真正解决。

本文译自 vice,由译者 王大发财 基于创作共用协议(BY-NC)发布。


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