@ 2014.03.21 , 07:39

独角鲸的“角”有什么用?

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独角鲸有点像是北极的独角兽。不过和独角兽不一样的地方是,它们那“角”其实是它们的巨大扭曲的犬齿,那犬齿獠牙是从它们嘴的左边长出来的,这獠牙可以长到9英尺长。

但是几个世纪以来,一直科学家都没能给独角鲸那长牙的存在的目的找出合理的解释。现在研究人员认为,这些鲸鱼是把自己的长牙当作个感知器官,推测它们可以从海水盐分浓度的变化来保证雄性独角鲸的安全,并且找到其他的鱼类或者雌性。

哈佛大学海洋哺乳动物牙科专家Martin Nweeia说:“15世纪以来,科学家一直在研究独角鲸那超长牙齿存在的目的,有人说是为了防御,吸引配偶,狩猎,有助于听觉,用于呼吸或者是破冰等等。现在,我们似乎搞清楚了,它们牙齿应的表现就像是一个感知器官。”

Nweeia说:“在这样恶劣的环境下,消耗那么的能量长出这颗巨大的牙齿,必须要有个强大的理由。”

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Nweeia和他的同事从Baffin岛猎人那里收集了独角鲸的长牙,然后对这些长牙切割开来进行来研究它们的作用。原来独角鲸的长牙里面充满了丰富的牙髓神经,和人类的牙齿有些类似。

然后研究团队就观察这些牙髓是否有将感官信息传送到大脑去的基因,还有这感官基因的传送的水平是否要比其他獠牙的牙髓和下颚肌肌肉组织的要高。

为了测试獠牙和周边的海水盐分浓度是否有关系,它们就塑料管给独角鲸的角带上一层外套。然后在独角鲸的身上安装电极,检测独角鲸的心率,接着让獠牙泡浸在不同盐度的水中。高盐度就相当于海水变成冰山的情况,而低盐度就是冰山融化的情况。然后就发现当盐度升高的时候,独角鲸的心跳会上升,这可能是浓度上升就说明大海冻结,这让独角鲸有了压迫感。当盐分的浓度下降的时候独角鲸的心率也就下降了。

盐这表明它们的獠牙是可以检测到环境的变化的,Nweeia说:“盐是在众多环境刺激中的一种,现在大家都知道那獠牙的用途,它就是一个感知器官。”

本文译自 wired.com,由译者 0101 基于创作共用协议(BY-NC)发布。


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