@ 2013.11.19 , 00:01

委屈的科学家们有话说:那只蛤蜊不是我们弄死的,它早就死了

# 事件回顾:世界最老生物确认有507岁,但科学家们为确认它的年龄而弄死了它

科学家实际上并没有杀死世界上最年老的动物——那只蛤蜊,只是为了研究它到底多少岁了。

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上图中的贝壳标本取自被发现生存了约507年的北极蛤。关于该动物的死亡令某些海洋研究人员惊慌失措的说法,似乎有点夸大其辞了。

一只绰号为Ming(明)的507岁的蛤蜊,是有史以来最古老的动物,它的意外死亡将海洋研究人员推向了世界舆论的风口浪尖。但细心分析下这个事件——BBC称其为“蛤蜊门”事件,针对此事的暴风雨般的批评有点夸大其辞了。

Ming死亡的消息最先报道于2007年,只是上周在英国班戈大学James Scourse领导的研究团队宣布其年龄在507岁左右之后,又被赋予了一次生命。

与各大报道的内容相反,研究人员称他们没有为了研究出它的年龄而杀死那只老蛤蜊,那样太讽刺了。

“这只特别的动物只是集居在冰岛附近约200个蛤蜊中的一个。”气候科学家Paul Butler解释说。这位科学家跟Scourse来自同一所大学,他们收集并研究蛤蜊只是某个项目的一部分,目的是调查过去几千年的气候变化。

这两百来只蛤蜊在冷冻运输途中就已经死在船上了。那时他们并没有发现Ming高龄几何,直到他们回到实验室在显微镜下观察它的贝壳时才知道它是世界上最古老的生物。

明朝那个时代的幸存者

当Ming2007年首次登上媒体头条时,研究者认为它大约405岁,这让Ming获得了已知存活时间最长的动物这一头衔。经过近期进一步的分析,研究者意识到,这个双壳贝动物比他们以为的还要古老。

在Ming出生的那年,达芬奇正在画“蒙娜丽莎”,第一次有记录的天花正在新大陆蔓延,明王朝开始统治中国(老蛤因此得名)。当伊莉莎白女王继承王位时,Ming已经52岁了。

蛤蜊的年龄如何计算

研究者通过计算其外壳纹路的数量确定Ming的年龄。这种大洋圆蛤类的蛤蜊,每一年都会长出一轮新的纹路。

100岁的年龄差异是由于2007那次分析中Ming的贝壳上的部分纹路太过狭窄难以区分而造成的。

海洋地质学家Scourse说,Ming的新年龄已经通过放射性碳年代测定法来证实,这种方法几乎不会出现错误。

蛤蜊可没有出生证明

当Scourse和 Butler采集到那个还活着的蛤蜊时,它跟别的圆蛤没什么两样,都把身体藏在贝壳中。

爱荷华州立大学艾姆斯实验室的博士研究生Madelyn Mette也在研究这些蛤蜊,他解释说:“一旦他们长到一定年龄,他们的体积并不会有明显的增长….如果你发现了一个大蛤蜊,你还是很难分辨它是100岁还是300岁,因为大小上的差异微乎其微。”

Scourse指出,200个抽样只是一个非常小的比例,并不能来代表世界范围内的蛤蜊种群。因此,即使Ming是我们已知的最古老的动物,但是事实上对于广泛分布于大洋深处的圆蛤类来说,它是世界上最古老的圆蛤的概率是“极其小”的。

事实上,不难想象有些人午餐时就可能吃掉一个跟Ming一样古老的蛤蜊,北大西洋的大洋圆蛤是蛤蜊浓汤的主要食材。

如果不出意外,Ming的牺牲将会有助于Scourse 和 Butler研究过去几个世纪中长期气候变化对海洋生物的影响。“507岁是这系列样本的蛤蜊中最年长的”,Scourse说,“通过这次研究我们可以得到每年的海洋气候变化数据,而在此之前我们一直也没能得到北大西洋的气候变化数据。”

本文译自 national geographic,由译者 panpan 基于创作共用协议(BY-NC)发布。


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