@ 2011.07.20 , 17:43

毒蛇的毒液演化快,是因为这些家伙

via io9

//标题和开头经过一些修改,详见文末说明。

在地球生物的演化史上,一些蛇开始变得有毒,是个非常“快”的过程,这一迅速演化的原因一直不明,让科学家们大伤脑筋。

由于蛇毒一般都通过牙来注射,人们一度想当然地认为毒腺的演化有利于蛇类捕食和进食,其中一个重要假说是“毒液可以让食物吞咽、消化变得更快更高效”,然而实验却表示蛇毒并没有这种效果。

另一个重要假说则是“毒液可以让蛇更轻松、更成功地捕杀猎物”,这个假说的问题在于,如果蛇毒真的是因为利于捕猎而出现,那么在毒蛇获得演化优势的同时,它们的猎物们也应该会在差不多的时间开始“优胜劣汰”,很快出现(又或者是先于蛇毒出现)防御或对应机制,双方竞相演化、争取优势,然而,这种猎杀与被猎杀者之间的演化互动却没有出现,这说明毒液的演化即使和捕食有关,那也不是最重要的原因。

线索在这儿看起来就断了,然而美国自然历史博物馆的科学家们却在另一项看似无关的研究中找到了关联——他们在试图研究中南美洲百余种负鼠(possum、opossum)的发展史时,发现了一种被称为von Willebrand因子(von Willebrand Factor,简称vWF)的血糖蛋白(血管性血友病就是因为这种蛋白质出现了问题)有着异样:在一类负鼠中,vWF的演化非常迅速,而这种负鼠,恰恰对于颊窝毒蛇(pit viper,包括响尾蛇、五步蛇、腹蛇等)的蛇毒有着很强的免疫力,而进一步研究则证实了它们的vWF可以免疫蛇毒。

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好可爱!

这意味着受到毒蛇们毒液影响最大的不是它们的捕食对象,而是它们的捕食者。参与研究的哺乳动物馆馆长Robert Voss解释说:“我们很早就知道了毒蛇毒液演化十分迅速,然而却不知道这场‘军备竞赛’的另一方是谁。现在我们知道了,负鼠吃蛇,因为它们就是能吃。”

仔细一想也有道理,吃得好吃得快这样的技能,说到底还是不如保命来得重要。毒蛇虽然最后还是输给了它们的天敌,——当然,没有相应进化出防毒功能的负鼠们,就渐渐将毒蛇从食谱上给“删掉”了,——但因此而演化出的毒液却成为了它们最大的武器。

//原题《毒蛇演化出毒液,是因为这些家伙》,经过10楼同学提醒和指正,将相关段落做了一些修改。

Solatrader 说 :
标题有问题。从行文以及论据来看,这解释的是南美洲毒蛇毒液成分变化非常迅速的原因,而不是蛇为什么会演化出毒液。否则如何解释无天敌地区为何也会有有毒蛇类?


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