@ 2011.02.28 , 00:04

开普勒太空望远镜:疑似双星同轨

开普勒太空望远镜自2009年上天以来给人类传回了海量的数据,而在这一大堆纷繁复杂的数据之中,科学家们发现,似乎有两颗行星运行在同一轨道上

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这个被标为KOI-730的星系共有四颗行星,而据初步数据所得,其中有两颗的行星以9.8天的周期一前一后以60度的差异运行在同一轨道上。假如站在其中一颗行星上抬头眺望夜空,另一颗星球将会永远以同样的光芒照耀着大地。

能够出现如此奇景是因为这两颗行星分别处于对方的拉格朗日点上——在大质量物体(恒星)的影响下,围绕着恒星运动的行星有两个稳定点(拉格朗日点共有五个,但另外三个都不稳定),允许另一个较小的物体相对两者一直保持稳定、形成等边三角形的形态。例如在木星的两个拉格朗日点上就散布着和它同一运行轨道的特洛伊小行星。而地球的拉格朗日点也被视为是发射太空探测器的理想位置。

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理论上,相隔60度的这两个拉格朗日点有可能导致同一轨道上出现两颗行星,但是至今为止,像KOI-730这样的例证人类还是头一回遇见。而假如双星同轨的现象被证实确实存在,那么将会给“月球是在太阳系形成后约5000万年时由一颗行星撞击地球而形成”的假说提供进一步证据。

科学家们曾通过研究月球岩石标本基本确定了这一假说,但进一步的计算机模拟数据却显示,这颗被命名为“希雅”(Theia)的类似火星的行星必须是以相当低的速度与地球撞击才可能产生今天我们看到的月球,——换言之,希雅一开始的位置,应该是在地球的拉格朗日点上,然后才逐渐接近(在宇宙的漫长岁月中,毕竟不存在什么真正“稳定”的点啊)。这一假说由于在现实中从未得到印证而令科学家们大伤脑筋,而随着开普勒望远镜所带来的新数据,或许围绕着月球成形的种种争论终于可以尘埃落定。

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那么,KOI-730的这两颗行星,会不会也摹仿地球和希雅的命运、相撞并制造出一个月球般的卫星来呢?有可能!可惜我们大概是看不到了,根据普林斯顿大学的Robert J. Vanderbei教授的模拟实验得知,这次相撞至少也要再过222万年之后才有可能发生,而在那之前,两颗行星还将继续在同一条轨道上和平共处很久、很久的时间。

//Vanderbei教授的计算精确到了3位有效数字,却只让我感到有点2……


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