@ 2010.10.02 , 00:06

考古:揭开远古帝企鹅外貌

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# 感谢 druiber 同学的投递&翻译,via Nature

一具三千六百万年前的企鹅骨骼化石在秘鲁的一处悬崖出土。它让科学家更进一步了解了企鹅的羽毛,它们的羽毛最初用来飞行,后来才适应游泳。这具骨骼化石由利马自然历史博物馆的古生物学学生 Ali Altamirano 发现,专家称,其中包含着的未受破坏的色素意味着远古企鹅的羽毛并不是现代企鹅的黑白色,而是灰色和红褐色相间的。

Altamirano 的同事,来自德州大学的古生物学家 Julia Clarke,是此项研究的带头人。当她切掉一片石头,暴露出化石羽毛的时候,马上就意识到这是一份保存相当完好的标本。“最厉害的是,在这片石头剥落的地方你能看到细小的毛根,羽毛从这里长出来”Clarke 如是说。

黑素体是一种细胞内部结构,使羽毛具有颜色和硬度。这具化石中的色素中有灰色和红褐色的痕迹。“我以为远古企鹅是黑白的”她说。这具化石中的黑素体几乎是球形的,与现代的雨燕和信天翁--现存的企鹅最近的近亲--的黑素体很像,而不像现代企鹅的黑素体是卵圆形的。专家们认为,现代企鹅黑素体的拉长能改变它们羽毛的形状,使羽毛更加符合流体力学。因此,这具化石中这种介于二者中间的状态说明这种鸟类刚刚开始适应游泳,开始适应环境改变。

而且,这具化石发现于秘鲁,这更加说明了企鹅在他们进化的早期就开始形成不同种类并向世界各地扩散。另外一些远古企鹅到达了现在的新西兰,南极和南美洲。2005年,Clarke 的秘鲁同事在南美洲发现了另一种同一时期的大型企鹅化石。


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